When it comes to the American Dream, people have mixed opinions. To some people, it represents the promising land of opportunities, modernity, social mobility, better education, and guaranteed quality of life. Yet, to some others, it’s more like a pipe dream, wherein still existed racial injustice, discrimination, police brutality, labor exploration, and so on. 

When the Vietnam War ended, the world entered the Cold War, and Vietnam became an alliance with the Soviet Union. In the 70-the 80s of Vietnam, believe it or not, there was only the Soviet Union Dream. My mom was part of it until the Soviet Union crashed in 1991. For most people then, Moscow represented the Soviet Union Dream. However, to my mom, it was Odessa, a developing city in Ukraine. 

When the Union crashed, like other Vietnamese people, my mom returned back to Vietnam with a lot of unforgettable stories. She has always told me about her life back in Odessa: how cheap dairy products were, how she struggled to learn Russian or how she was treated equally as men and took leadership roles for the first time. The crash of the Soviet Union also changed the social dynamics of the world. America became the leading nation, and of course, the American Dream has arisen since then. 

Despite learning English at a young age, I only knew about the Soviet Union Dream through my mom’s narratives. I had never been to America either, so yes, I was unprepared for the American Dream. Throughout my 6 months living in the US and working virtually with the Buffalo community, I now understand (or not 🤣) about American Dream. When it comes to American Dream, people usually think of big cities like NYC or San Francisco. To me, it’s Buffalo. I want to share a poem about my experiences living in the US, and tell my mom what the American Dream is to me.”

-Anh Dao Truc Lam, 2021 Cornell High Road Fellow

“Buffalo and the American Dream”

Gửi Mẹ,

Tại sao Giấc mơ Mỹ xa xôi vậy mẹ?
Nó chẳng hề giống như lời bác Hai tả,
Nước Mỹ của con – 
Không phải là một San Jose đầy nắng,
Không phải là những con đường cao tốc rộng thênh với những chiếc xe hiện đại,
Không phải là những căn nhà với nội thất đầy đủ,
Không phải là những công việc lương 6 số khi vừa mới ra trường,
Và càng không phải là nền dân chủ bình đẳng

Tự do như người ta thường nói đâu mẹ ạ!

Nước mỹ của con – 
Là thành phố Buffalo với mùa đông lạnh giá,
Với những khu phố được chia theo theo màu da và chủng tộc,
Với những căn nhà cũ nát mà người ta phải tằn tiện cả đời để mua được,
Với những người lao động làm 2-3 công việc để tồn tại qua ngày,
em Thế giấc mơ Mỹ là gì hở mẹ?

Gửi Mẹ,

Có lẽ –
Chế độ tư bản đã thất hứa với chúng ta rồi!
Giấc mơ Mỹ là một giấc mơ không có thật
Là một giấc mơ đằng đẵng
Càng với tới, ta lại thấy càng xa.

Con có niềm tin vào nước Mỹ mẹ ạ!

Nước Mỹ cùa con,
Là thành phố Buffalo lạnh giá,
Với những trái tim ấm nóng tình người,
Với những con người hằng ngày đấu tranh vì công lý,
Với những người trẻ luôn hướng về cộng đồng.

Nước Mỹ của con,
Là nơi con thấy những chiếc passport với những màu sắc khác nhau,
Là nơi con hiểu chính bản sắc dân tộc của con hơn bao giờ hết,
Là nơi con biết đấu tranh vì niềm tin của chính mình,
Và cũng là nơi con cảm thấy tiếng nói của mình được lắng nghe.

Gửi Mẹ,

Nước Mỹ không dạy con cách để trở thành một tỷ phú,
Nó dạy con phải có niềm tin vào con người,
Nó dạy con phải biết nói lên tiếng nói cá nhân,
Nó dạy con phải đấu tranh cho những điều mà con trân quý,
Và nó dạy con phải yêu thuơng cộng đồng.

Phải, nước Mỹ không dạy con để trở thành người Mỹ,
Nó dạy con trở thành một người Việt Nam tốt hơn.

Dear Mẹ (Mother),

Why the American Dream is so far away?
It’s not like what Uncle Hai describes.
My America –
Is not San Jose filled with sunshine,
Is not open highways with stylish sports cars,
Is not fully-furnished or fancy houses,
Is not six-figured job offers right after graduation,
Nor a democracy with justice 
Freedom like what others say, Mom!

My America – 
Is the city of Buffalo with freezing winter,
With neighborhoods segregated,
With 4 people living in one single old junk house, 
With people overwhelming themselves with 2-3 works to survive,
So, what is the American Dream hở Mẹ?


Dear Mẹ,
Maybe –
Capitalism already failed us!
The American Dream is an unreal dream, 
Is an endless exile,
The more we try to reach, the father it is.


I have trust in America, Mẹ ạ!

My America
Is the city of Buffalo with freezing winter,
With hearts warmed by sincere empathy,
With brave humans always ready to fight for justice,
And with young people heading towards their communities,

My America,
Is where I can see passports with different colors,
Is where I understand my identity more than ever before,
Is where I stand up for what I believe in life,
And is also where my voice gets heard by others.

Dear Mẹ,

America does not teach me to become a billionaire,
It teaches me to have trust in humans.
It teaches me to be confident in my own voice,
It teaches me to protect what I love,
And it teaches me to thrive for my community.

Yes, Mom. America does not teach me to be an American,

But –

It teaches me to become a better Vietnamese.